Histoire d’une découverte

Robert Challe, né en 1659 à Paris et mort à Chartres en 1721, représente un cas exceptionnel de redécouverte scientifique depuis 1947, date d’un article maintenant célèbre d’Henri Roddier [1]. À partir de cette impulsion, Frédéric Deloffre procure la première édition critique des Illustres Françaises en 1959 et celle du Journal d’un voyage fait aux Indes orientales 1690-1691 en 1979. La même année 1979, Jean Mesnard complète de façon spectaculaire la biographie, qui s’était jusque-là constituée par bribes, de ce personnage mystérieux dont on ignorait tout vingt ans plus tôt, même le nom exact, que ses contemporains estropiaient en « Challes, Dechalles ou De Challes»[2]. L’identité du romancier se précise alors, ainsi que l’histoire de sa famille . Puis des Mémoires historiques rédigés par Challe en 1716 sont édités en 1996. Enfin l’événement scientifique le plus marquant, survenu entre 1970 et 1980, est l’identification de Robert Challe comme l’auteur d’un traité philosophique clandestin intitulé Difficultés sur la religion proposées au R.P. Malebranche, rédigé entre 1710 et 1713 et anonyme depuis cette date. Cette découverte fait de Challe « le père du déisme français ». Ainsi, en quelques dizaines d’années, le roman anonyme de 1713 prend place à l’intérieur de la très importante et abondante production d’un des auteurs les plus originaux et les plus caractéristiques du début des Lumières françaises. 

 Les études sur Robert Challe connaissent un rayonnement international et une audience toujours grandissante. Cinq éditions modernes des Illustres Françaises ont paru successivement, dont une en livre de poche [3]. Et une sixième est en préparation, dont la parution dans les Classiques Garnier est prévue au début de 2014 . Toutes les autres oeuvres de l'écrivain ont fait l'objet d'une ou deux éditions critiques au cours des dernières années.  Une Société des Amis de Robert Challe a été fondée en 1991 par Frédéric Deloffre : elle rassemble les spécialistes de l'oeuvre de Challe, mais aussi des chercheurs attachés à l'étude de la littérature et de la pensée à la charnière des XVIIe et XVIIIe siècles, à l'histoire du genre romanesque en Europe, au développement de l'esprit d'examen dans les premières Lumières. Elle compte des membres dans toute l’Europe ainsi qu’au Japon, en Inde, au Canada, aux États-Unis. Son siège est à la Sorbonne. Son conseil est largement international . Elle publie un bulletin périodique et une « feuille » électronique d’information adressés à ses membres. C'est son site que vous consultez en ce moment. 

La vitalité des études sur Challe se traduit par une série ininterrompue de colloque et par leur publication régulière: depuis 1991 neuf colloques ont été consacrés exclusivement à l’œuvre de Robert Challe, à Chartres, Paris, Créteil (2), Montpellier (2), Ottawa, Louvain-Anvers, Halifax. Les actes de tous ces colloques ont été publiés; ceux du plus récent ont paru en février 2013. Un grand colloque intitulé "Paris, 1713: l'année des Ilustres Françaises " a lieu à la Sorbonne et à la Bibliothèque de l'Arsenal les 9, 10 et 11 décembre 2013. Il est coorganisé par la Bibliothèque nationale de France, l'UMR 8599 du CNRS-Paris Sorbonne et la Société des Amis de Roibert Challe (voir le programme dans les actualités). 

Autre signe de l'intérêt international soulevé par une oeuvre à la forte originalité et à la remarquable cohérence:  des traductions modernes paraissent dans divers pays dont le Japon, tandis que s'est constituée une ample bibliographie critique dans de très nombreuses langues. On la trouvera recensée sur ce site, où elle est régulièrement mise à jour. Des thèses consacrées entièrement ou partiellement à Challe ont été soutenues ou sont en préparation dans le monde entier, jusqu’en Inde. Depuis 1979, de nombreux congrès internationaux sur le dix-huitième siècle ont consacré une séance à Robert Challe.

Enfin, l’importance de son oeuvre dans l’histoire littéraire de la France a été consacrée par deux événements significatifs : un numéro spécial « Robert Challe » de la Revue d’Histoire littéraire de la France en 1979, et l'inscription des Illustres Françaises au programme de l’Agrégation des Lettres en 1993.

 

Notes: 

[1] Henri Roddier, « Robert Challe inspirateur de Richardson et de l’abbé Prévost », Revue de Littérature comparée, 1947, p. 5-38.

[2] Jean Mesnard, « L’identité de Robert Challe », numéro spécial Robert Challe, Revue d’Histoire littéraire de la France, nov.-déc. 1979, n° 6, p. 915-939.  

[3] Robert Chasles [sic], Les Illustres Françaises, Frédéric Deloffre éd., Paris, Les Belles Lettres, 1959 ; deux rééditions jusqu’en 1973 ; Robert Challe, Les Illustres Françaises, Frédéric Deloffre et Jacques Cormier éd., Genève Droz, 1991 ; Robert Challe, Les Illustres Françaises, Frédéric Deloffre et Jacques Cormier éd., Paris, Librairie générale française, Le Livre de poche, collection « Bibliothèque classique », 1996.

1947
  • Première étude sur Robert Challe romancier : “Robert Challes inspirateur de Richardson et de l'Abbé Prévost” (H. Roddier)
1958
  • Première conférence consacrée à Robert Challe (en allemand) (F. Deloffre)
1959
  • Première édition critique des Illustres Françaises (F. Deloffre)
  • Première étude fondée sur les manuscrits et les documents d'archives : “A la recherche de Robert Chasles, (F. Deloffre)
1970
  • Première édition intégrale (anonyme) des Difficultés sur la religion proposées au Père Malebranche (R. Mortier)
1974
  • Première tentative d'attribution des Difficultés sur la religion... à Robert Challe : “Avec Casanova à la poursuite du militaire philosophe. Une conjecture raisonnée, Robert Challe” (Dr. F. Mars)
1979
  • Première édition moderne du Journal d'un voyage fait aux Indes Orientales (F. Deloffre, M. Menemencioglu)
  • Novembre-décembre, première étude biographique sur Robert Challe : “L'identité de Robert Challe” (J. Mesnard)
  • Attribution définitive des Difficultés sur la religion... à Robert Challe (F. Deloffre)
  • Novembre-décembre, numéro spécial de la R.H.L.F., Robert Challe
1982
  • Première édition critique des Difficultés sur la religion..., de Robert Challe (F. Deloffre, M. Menemencioglu)
1991
  • Premier colloque international, Chartres, 20-22 juin, Autour de Robert Challe
1992
  • Première inscription des Illustres Françaises au programme de l'Agrégation des Lettres (1993)
  • Colloque international, Montpellier, décembre, Séminaire Robert Challe, “Les Illustres Françaises”
1993
  • Colloque international, Créteil, 9 janvier, Leçons sur les “Illustres Françaises” de Robert Challe
1996
  • Colloque international, Paris, en Sorbonne, 26-27 juin, Lectures de Robert Challe
  • Première édition de poche des Illustres Françaises (J. Cormier, F. Deloffre)
1998
  • Colloque international, Ottawa, 23-27 septembre, Challe et / en son temps.
2002

Colloque international, Louvain et Anvers, 21, 22 et 23 mars, Robert Challe : sources et héritage.

2004

Colloque international, Créteil, 17-18 mars, Challe et les passions.

2006

Colloque international, Montpellier, 16, 17 et 18 novembre, Challe et la sociabilité de son temps.

2009

Colloque international, Halifax, Nouvelle Écosse, Canada, 24, 25 et 26 septembre, Robert Challe au carrefour des continents et des cultures.   

2013

Inscription du tricentenaire des Illustres Françaises parmi les Célébrations nationales. Colloque international, Paris, 9, 10 et 11 décembre 2013, Paris, 1713 : l’année des Illustres Françaises.